Por Tom Scherberger

JACKSONVILLE - Há três anos, Andrew Cattell saiu de uma microcervejaria de Atlanta para trabalhar na Intuition Ale Works. Em comparação com a riqueza de ofertas de cerveja artesanal de Atlanta, Jacksonville era inexpressiva.

Mas as coisas mudaram.

Jacksonville agora ostenta seis cervejarias, diversos bares de cerveja artesanal e uma empresa voltada a passeios que leva o nome de Jax Brew Bus.

“Cresceu muitíssimo em três anos”, destaca Cattell, gerente de produção da Intuition, a primeira cervejaria da Flórida que embala cervejas artesanais. A Intuition fabricou cerca de 3.000 barris no ano passado e está a passos largos para dobrar essa quantidade neste ano.

A Intuition pretende ampliar ainda mais e, talvez, mudar de Riverside para uma região mais centralizada.

“Temos que fazer alguma coisa”, ressalta Cattell. “Precisamos de mais espaço”.

Ocorre algo bem parecido ao dobrar a esquina, na Bold City Brewery, uma cervejaria artesanal de propriedade familiar fundada há cinco anos. Eles planejam dobrar a produção e ampliar a distribuição até a região de Tampa Bay.

Enquanto a oferta de cerveja artesanal de Tampa Bay tenha explodido — com uma dúzia de cervejarias e ainda mais a caminho, sendo a maior da Flórida—, o crescimento de Jacksonville tem sido lento e constante.

“Eu diria que Jacksonville está muito perto”, afirma Joey Redner, cuja fábrica em Tampa, Cigar City Brewing, é a mais apreciada da Flórida. “Sinceramente, eu tinha inveja da sua oferta de cerveja. É sério, estão indo muito bem”.

A fabricação de cerveja em Jacksonville não começou em Bold City. A Jax Brewing Company foi inaugurada em 1913 e encerrou as atividades em 1956, quando foi vendida à Jackson Brewing Company, em Nova Orleans. O colosso mundial da cerveja Anheuser-Busch também tem uma grande cervejaria ao norte de Jacksonville e oferece visitações ao público.

A oferta de cerveja artesanal de Jacksonville abrange a grande região metropolitana, desde a Intuition e da Bold City em Riverside e a nova fábrica Aardwolf Brewing em San Marco, passando pela Green Room Brewing e Engine 15 Brewing Company na praia, até a Pinglehead Brewing Company (também conhecida como Brewers Pizza) em Orange Park. Todas elas contam com uma área de degustação e cervejas muito apreciadas (alguns entusiastas da cerveja também incluem a cervejaria Mile Marker Brewing, perto da rodovia interestadual I-95, a oeste de Saint Augustine, já na área de Jacksonville).

A expansão geográfica das cervejarias de Jacksonville representa um desafio para o amante da cerveja artesanal. O Jax Brew Bus aceita o desafio transportando os fãs de uma cervejaria a outra.

“Depois que uma cidade desenvolve sua oferta de cerveja artesanal, a próxima etapa costuma ser um ônibus que passe pelas cervejarias”, escreveu Gerard Walen no blog BeerInFlorida.com.

O Jax Brew Bus foi criado há cerca de 18 meses por três amigos apaixonados pela cerveja artesanal, mas sem meios para recursos para abrir uma cervejaria. O ônibus oferece visitações às três cervejarias, cujo roteiro se divide entre a cidade e a praia.

“É difícil visitar várias cervejarias por conta própria”, reflete Josh Carpenter, coproprietário do Jax Brew Bus. “Pegamos muitas pessoas na praia e as transportamos com ida e volta a Riverside”.

Muitos dos passageiros vêm de outras cidades, principalmente fãs de futebol americano.

“O que mais você pode fazer quando viaja para assistir a um jogo de futebol americano além de provar a cerveja local?”, pergunta Carpenter.

O ônibus tem sido muito requisitado desde o começo. Além da oferta semanal, passeios especiais para grupos também podem ser reservados.

Antes de cada visitação, os passageiros aprendem os conceitos básicos da fabricação de cerveja, os regulamentos especiais da Flórida com relação aos growlers (jarros de vidro para envasar a cerveja artesanal, apenas à venda em cervejarias) e os destaques das visitações. O visitante deve levar sua própria bebida, e a empresa fornece as geladeiras e gelo, bem como os growlers caso necessitem reabastecê-los entre as paradas.

Vários bares e lojas cujos negócios giram em torno da cerveja artesanal também foram inaugurados em Jacksonville, principalmente, na King Street, rua próxima às cervejarias Intuition e Bold City. Entre os estabelecimentos, destacamos o KickbacksBeer:30Dahlia’s Pour House e a pizzaria e restaurante italiano Pele’s Wood Fire. Além disso, há algumas microcervejarias e um estabelecimento World of Beer que inaugurará em breve na região sudeste.

Jacksonville se tornou mais popular em fevereiro, quando sediou o evento Ratebeer Winter Gathering, patrocinado pelo ratebeer.com, um dos sites mais consultados da Internet sobre cultura da cerveja artesanal, avaliações etc.

“Vieram pessoas de todo o país”, observa Carpenter.

Uma pesquisa recente conduzida por Charlie Papazian, presidente da Associação de Cervejeiros, colocou Jacksonville em sétimo lugar entre 23 cidades dos Estados Unidos que disputam o título de Cidade da Cerveja. O fato de ter ficado entre as 10 primeiras é um bom indicador do crescente entusiasmo de Jacksonville pela cerveja artesanal.

Quando visitar…

●       Aardwolf Brewing Co., 1461 Hendricks Avenue, Jacksonville

●       Bold City Brewery, 2670 Rosselle Street, Jacksonville

●       Engine 15 Brewing Company, 1500 Beach Boulevard, Jacksonville Beach

●       Green Room Brewing, 228 3rd Street North, Jacksonville Beach

●       Intuition Ale Works, 720 King Street, Jacksonville

●       Pinglehead Brewing Co./Brewer’s Pizza, 14 Blanding Boulevard, Orange Park

●       Mile Marker Brewing, 3420 Agricultural Center Drive, Saint Augustine

Jax Beer Bus circula pelas cervejarias locais de 13h às 17h30 todos os sábados. O ingresso custa US$ 50 e inclui uma cerveja de cada cervejaria que você visitar. Passeios especiais são oferecidos a grupos de até 14 pessoas por US$ 600.